La NASA descubre torres gigantes con 500 metros de altura en Plutón

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La sonda espacial New Horizons de la NASA tardó casi una década en recorrer su camino a través del Sistema Solar y llegar a Plutón en 2015 y cuando llegó allí descubrió Torres impresionantes de hielo que alcanzan los 500 metros de altura.

Esta es la primera vez que este fenómeno se ha encontrado fuera de la Tierra. Un nuevo análisis de estas torres identificó el proceso que llevó a su formación. El terreno pálido que se puede ver en la imagen forma parte de la región Tartarus Dorsa de Plutón, sobrevolada por New Horizons en julio de 2015.

Las crestas en la imagen se llaman penitentes y se pueden encontrar en grandes altitudes en la Tierra, tomando la forma de torres – o láminas – de nieve o hielo, todas con ángulos orientados hacia la dirección del Sol.

Las formaciones tienen ese nombre porque se parecen a las personas arrodilladas en penitencia -y ahora, gracias a la investigación conducida por el ingeniero John Moores, de la Universidad de York en Canadá, tenemos la primera evidencia de que ocurren en otro lugar que no la Tierra.

Penitentes en el desierto de Atacama, en Chile.

Cuando la NASA analizó por primera vez las imágenes de las torres que recibieron de New Horizons, quedó claro que los investigadores no sabían cómo llamarlas, definiéndolas como “patrones intrincados de cristales azul-grises y material rojizo entre ellos”.
Esta falta de familiaridad no es tan sorprendente cuando usted considera que las crestas de hielo de Plutón son torres masivas de hasta 500 metros de altura – haciéndolas cientos de veces más altas que las de la Tierra, que normalmente sólo se extienden por alrededor de a un máximo de 5 metros.

Cuando Moores y su equipo ejecutaron el modelado computacional de las condiciones atmosféricas de Plutón, las simulaciones reprodujeron las penitentes como New Horizons las documentó – y eso podría ayudarnos a entender por qué no observamos esas torres tomando forma en otras partes del Sistema Solar.

“La identificación de las crestas del Tartarus Dorsa como penitentes sugiere que la presencia de una atmósfera es necesaria para la formación de penitentes, lo que explicaría por qué no fueron vistos anteriormente en otros satélites helados sin aire o planetas enanos”, dice Moores. “Pero las diferencias exóticas en el ambiente dan origen a características con escalas muy diferentes.”

En el caso de Plutón, la temperatura es mucho más fría que en la Tierra y la atmósfera es mucho más fina, pero los mismos principios físicos se aplican.

Los penitentes son formados por la erosión, donde el hielo sublima en condiciones muy frías, transformándose en vapor de agua directamente, en lugar de derretir y pasar a forma líquida.

Los penitentes en Plutón están compuestos de metano y nitrógeno en lugar de agua, pero a pesar de su escala masiva, es el mismo proceso de sublimación que en la Tierra.

“Este tamaño gigantesco está previsto por la misma teoría que explica la formación de esas características en la Tierra”, dice Moores.

“En verdad, hemos sido capaces de igualar el tamaño y la separación, la dirección de las crestas, así como su edad: tres elementos de prueba que apoyan nuestra identificación de esas crestas como penitentes”.

Los científicos ya especularon la posible existencia de penitentes en la Luna, en Júpiter y Europa (luna de Júpiter), pero esta es la primera vez que el fenómeno se ha confirmado en otras partes del Sistema Solar.

Y ahora que sabemos de la ocurrencia en Plutón, los investigadores dicen que su técnica de modelado podría ayudarnos a determinar en qué otros planetas las penitentes podrían existir.

“Esta prueba de nuestros modelos terrestres para penitentes sugiere que podemos encontrar esas características en otras partes del Sistema Solar”, dice Moores, “y en otros sistemas solares, donde las condiciones son ciertas”.

Los hallazgos fueron publicados en naturaleza .


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